Matthias HOCH

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Private Eye
by Roy Exley

A first glimpse of Matthias Hoch’s super-clean colour prints, showing the intimate details of hi-tech industrial units, the backrooms of sorting offices, data-processing centres, banks and clinics or the slick facades and interiors of contemporary buildings, is rather unnerving. These images seem to manifest the architect's or engineer's most idealistic visions, somehow supra-real, searching for a perfection that doesn't really exist, the near-perfection that they portray seeming to transcend reality. Hoch has created images here which have a sanitised, cleansed demeanour, suggestive of that digital tweaking favoured by the commercial artist. The truth is that, except for the erasure of one or two insignificant details, such as trade names or other identifying marks, these images are undoctored. Relieved of their identity, these machines, installations and fittings become props for a sci-fi world à la William Gibson or Philip K. Dick, a future world where the ubiquity of surveillance and control is, while invisible, complete. A world where the citizens lie low, waiting for a power-cut to disable the electrical panopticon, and release them into the light of day; a world whose dustless sterility could only have been maintained by those Korean robot bugs from Gibson's Virtual Light , that cleaned up when you weren't looking, even the special ones that eat the dust off the wallscreen.
Based in Leipzig, where he studied, Hoch is the odd-one-out in that coterie of German artists who, using photography, have established international reputations for themselves. Andreas Gursky, Candida Höfer, Axel Hütte, Thomas Ruff and Thomas Struth, all contemporaries, were tutored at the Staatliche Kunstakademie in Dusseldorf by Bernd and Hilla Becher; this tutelage is evident in the strong documentary feel of many of their images and a common aesthetic thread which connects their work. Hoch's is a more private vision and, although his images share the formalism of the Düsseldorf school, his work differs in that he tends to pick up on detail, to penetrate, rather than survey the scene. There is an element of the intangible here, proffered fragments that reveal only tantalising traces of obscured wholes, leaving the viewer pondering visual conundrums - latter-day still-lifes minus fish, fruit, or fowl.
Whereas Bernd and Hilla Becher's images exude an air of nostalgia for the old monolithic skeletons of heavy industry, Hoch`s images are filled with an air of expectancy; assertive precursors of revolutionary technology, they replace the Bechers' gravity, with an aesthetic of levity. In his early work, where he isolates sections - snatches, partial views – of industrial units in cameos whose visual forms veer towards the abstract, the aesthetic rather than the analytic prevails. Nevertheless Hoch captures something in these scenes that others overlook, and we feel privileged to be allowed to share this private vision.
The aphorism - Reality is a Construct - that opens the recently published catalogue of his Parisian photographs, gives an insight into Hoch`s motivation for the creation of these images. He is examining here not only the ways in which we perceive the world around us, but also how through our perception we synthesise whole suites of underlying meaning. Hoch`s approach is reductive; he segments things, obscuring their contexts and their meaning, ridding them of any narrative traces. We are obliged to re-invent them, to re-construct their identities, bringing our own diverse solutions and desires to resolve their visual conundrums, just as, in Fedora, one of Italo Calvino'sInvisible Cities, every inhabitant visits its museum of imaginary images and "chooses the city that corresponds to his or her desires". This visual transformation of the objects and sites lovingly presented in Hoch`s photographs, draws us into an intimate relationship with them, but the inevitable, impenetrable, membrane of distance stops us short. Ultimately their meaning is concealed. As much as these images seem vulnerable before our gaze, they remain inviolable on account of the distance interposed by the photographic process.
Through the ubiquity of absence, his images present a beauty that is, ultimately, cold. No good citizens traverse, or repose in, these scenes - scenes which are for them, but not of, through, or because of them. Hoch`s images are timeless infinitesimal slices of time which have somehow become detached, they are historical yet at the same time prophetic -
handing us their interpretive task.
In his most recent series of photographs, Hoch has turned his lens upon that wonderland of capitalist fantasy, La Defense, on the outskirts of Paris, with its massed ranks of corporate palaces, soaring office blocks, architectural playthings; with their acres of glass facades and cladding, along with the Toytown road system which weaves around and beneath their vast bulwarks. Again detail predominates - the stillness and silence of these interiors verges on the claustrophobic; we are marooned here without the key-code to escape. In Hoch`s Paris #27, the sumptuous colours of this interior - the peppermint green leather chairs and claret-coloured walls - are seductive pacifiers, but ultimately we want to escape from its mausoleum-like sterility. Any fantasies of entombment prompted here are made all the more palpable when we see hisParis #37, where we witness shrubs ominously incarcerated in a line of wire and sheet metal cages, any escaping fronds to be summarily lopped off -
the anally-retentive's solution to the modernist dilemma of how to present plant life in a strictly modernist format.
In Paris #40 Hoch takes us down into the bowels of La Defense to an underground car park, where slick-surfaced and jauntily-angled concrete pillars penetrate the floor with consummate ease, looking for all the world like the exotic innards of some post-industrial power source - its deserted spaces presenting a pure structural essence that barely betrays its function. In Paris #25 a bank of video monitors flickers its information to a non-existent audience, whose presence is nonetheless conjured by the row of truncated partitions which mark off aisles or workstations either side of each monitor. The esoteric purposes of this place are obscured by the lack of functionaries, for, as readily as we might imagine a throng of people in this space, we cannot predict what they might be doing or what patterns their formal functions might follow.
The balconied staircase in Paris #2 reminds us of those exactingly achieved models of architectural spaces, created by that other German artist, Thomas Demand, for his constructed photographs. The crisp detail here, unsullied by traces of human activity, has its chilling angularities warmed by the buffs, beiges, mushrooms and ivories, whose calming colours bathe its unevenly illuminated surfaces. Hoch studiously avoids the spectacular - those soaring buildings whose awesome masses enclose and enfold these scenes.
Although an obvious comment might be that Hoch has an eye for these details - whose reluctant cameos are mere traces of the whole - this is not the point. To appreciate Hoch's work, we must follow the text that coalesces around the series as a whole, a meta-narrative which compensates for the lack of narrative, as he builds up a whole which is greater than the sum of its parts. He conveys a compelling, if sometimes sinister, beauty through an understated simplicity, in a visual language that is all his own. Through absence and enigma this deceptive simplicity is able to convey complex but elusive connotations. A future is prophesised here that we cannot possibly predict, through images of a past we never even witnessed. In the final analysis, Hoch leaves us to consider an ineffable beauty.

(Published in: Portfolio #32, Edinburgh 2000, pp. 50-55.)
Matthias HOCH
(°1958, Germany)
2015 Galerie Jochen Hempel, Leipzig
2014 Kunstmuseum Kloster Unser Lieben Frauen, Magdeburg
  Städtische Galerie Wolfsburg
2013 Museum Kurhaus Kleve
2011 Rena Bransten Gallery, San Francisco
2010 Galerie Nordenhake, Stockholm
2008 Dogenhaus Galerie Leipzig
  Galerie Akinci, Amsterdam
  Rocket Gallery, London
  Rena Bransten Gallery, San Francisco
2006 Ludwig Forum für Internationale Kunst, Aachen
  Studio d'Arte Contemporanea Pino Casagrande, Rome
  Leonhardi-Museum Dresden
  Guardini Galerie, Berlin (with MK Kaehne)
  Rena Bransten Gallery, San Francisco
2005 Kunstverein Heilbronn
  Lindenau-Museum Altenburg
2003 20.21 Galerie Edition Kunsthandel, Essen
  Galerie Akinci, Amsterdam
2002 Rena Bransten Gallery, San Francisco
  Galerie Wilma Tolksdorf, Frankfurt am Main
  Städtische Galerie Ravensburg
  Dogenhaus Galerie Leipzig
  Kunsthalle Bremen
2001 Galerie Nordenhake, Stockholm
  Galerie Akinci, Amsterdam (with Edwin Zwakman)
2000 Rocket Gallery, London
  Oldenburger Kunstverein
  Suermondt-Ludwig-Museum, Aachen
  Städtische Galerie Wolfsburg
1999 Galerie Wilma Tolksdorf, Frankfurt am Main
  Goethe-Institut London
1998 Goethe-Institut Paris/ Galerie Condé
  Dogenhaus Galerie Leipzig
1997 Galerie Christian Nagel, Köln (with Olaf Nicolai)
  Rena Bransten Gallery, San Francisco
1996 Ludwig Forum für Internationale Kunst, Aachen (with Linda Troeller)
1995 Kunst-Werke Berlin
  Dogenhaus Galerie Leipzig
1992 Galerie Wilma Tolksdorf, Hamburg
1990 Kulturhaus Berlin-Treptow
2014 The Paths of German Art from 1949 to the Present
  Krasnoyarsk Museum Center, Krasnoyarsk
  Urban Places
  Galerie Aspekt, Neustadt
  Architekt - Busdriver - Zwei Brücken
  Kunsthalle im Lipsiusbau, Dresden
  Wir - Acting in Concert
  Klinger Forum e.V., Leipzig
  The Paths of German Art from 1949 to the Present
  Moscow Museum of Modern Art, Moscow
2013 Weltreise. Kunst aus Deutschland unterwegs.
  ZKM, Museum für Neue Kunst, Karlsruhe
  Im Fokus! Zeitgenössische Fotografie und Videokunst
  Kunsthalle Bremen
  Rolla Foundation, Bruzella
  If Walls Could Speak
  Frankendael Foundation, Amsterdam
  Space, Place, and Order
  Rena Bransten Gallery, San Francisco, CA
  Jetzt hier. Gegenwartskunst.
  Kunsthalle im Lipsiusbau, Dresden
  Concrete - Fotografie und Architektur
  Fotomuseum Winterthur
  Schenkung Herbert Lange. Fotografien von 1925 bis 2009
  Kunstsammlungen Chemnitz
2012 Geschlossene Gesellschaft -
Künstlerische Fotografie in der DDR 1945-1989
  Berlinische Galerie, Berlin
  Viaggio in Italia - Italienische Reise
  Werkschauhalle, Spinnerei Leipzig;
Atelierfrankfurt e.V., Frankfurt am Main
2011 Rom sehen und sterben...
  Kunsthalle Erfurt
  Herein! Fotografierte Interieurs
  Art Foyer der DZ Bank Kunstsammlung, Frankfurt am Main
  Leipzig. Fotografie seit 1839
  Museum der bildenden Künste Leipzig
2010 Sammlung Bergmeier
  Kunstsaele, Berlin
  Mit Abstand - Ganz Nah. Fotografie aus Leipzig
  Stiftung Opelvillen, Rüsselsheim
2009 Art of Two Germanys/ Cold War Cultures
  Los Angeles County Museum of Art, Los Angeles, CA; Germanisches Nationalmuseum, Nürnberg; Deutsches Historisches Museum, Berlin
  Die andere Leipziger Schule - Fotografie in der DDR
  Kunsthalle Erfurt
  Memorabilia - Sächsische Künstler in Rom
  Neuer Sächsischer Kunstverein, Dresden
  60/ 40/ 20 - Kunst in Leipzig seit 1949
  Museum der bildenden Künste Leipzig
  East - Zu Protokoll/ For The Record
  Museum der bildenden Künste Leipzig
  Denk ich an Deutschland...
  Art Foyer der DZ Bank Kunstsammlung, Frankfurt am Main
  Mit Abstand - Ganz Nah. Fotografie aus Leipzig
  Kunstmuseum Dieselkraftwerk Cottbus
  Picturing Eden
  The John and Mable Ringling Museum of Art, Sarasota, FL
  Noble Gäste - Meisterwerke der Kunsthalle Bremen
  Neues Museum Weserburg, Bremen
2008 Neue Leipziger Schule
  Cobra Museum, Amstelveen
  Picturing Eden
  Munson-Williams-Proctor Arts Institute, Utica, NY
  Einblick - Fotografien aus der Sammlung der Städtischen Galerie Wolfsburg, Mönchehaus-Museum Goslar
  Mit Abstand - Ganz Nah. Fotografie aus Leipzig
  Städtisches Museum Zwickau; Museum der Stadt Ratingen
  Visite - Von Gerhard Richter bis Rebecca Horn
  Kunst- und Ausstellungshalle der Bundesrepublik Deutschland, Bonn
  The Leipzig Phenomenon
  Mücsarnok Kunsthalle, Budapest
  Von Kunst und Politik - Fotografie in der Sammlung des Deutschen Bundestages, Kunst-Raum des Deutschen Bundestages, Berlin
  Carte Blanche: Freundliche Feinde
  Galerie für Zeitgenössische Kunst, Leipzig
2007 Fotografierte Landschaften
  Museum der bildenden Künste Leipzig
  Stichwort Gegenwart
  Ludwig Forum für Internationale Kunst, Aachen
  Currents in Photography
  Center for Contemporary Art, Sacramento, CA
  Leerräume des Erzählens
  Wilhelm Lehmbruck Museum, Duisburg
  Foto.Kunst – Zeitgenössische Fotografie aus der Sammlung Essl
  Essl Museum, Klosterneuburg
  Picturing Eden
  The Museum of Photographic Arts, San Diego, CA
2006 A noir, E blanc, I rouge, U vert, O bleu – Farben
  Kunstmuseum Magdeburg
  Made in Leipzig
  Essl Museum, Klosterneuburg
  realfiktiv: Matthias Hoch, MK Kaehne
  Neue Sächsische Galerie, Chemnitz
  Leipzig und die Fotografie
  Kunsthalle der Sparkasse Leipzig
  Picturing Eden
  George Eastman House, Rochester, NY
2005 Der Blick auf Dresden
  Kunsthalle im Lipsiusbau, Staatliche Kunstsammlungen Dresden
  Dogenhaus Galerie Leipzig
  Die Sammlung der Provinzial
  Leopold-Hoesch-Museum, Düren
2004 Out Of Place
  Galerie Nordenhake, Berlin
  Yet Untitled - Die Sammlung Bernd F. Künne
  Kunsthalle Nürnberg; Det Nationale Fotomuseum, Kopenhagen
2003 Raum, Zeit - Architektur in der Fotografie
  Oldenburger Kunstverein
  Deutsches Architekturmuseum, Frankfurt am Main
  Voïta, Hoch, Couturier, de Gobert, Welling
  Galerie Rodolphe Janssen, Brüssel
2002 East
  Galerie für Zeitgenössische Kunst Leipzig
  Wunschbilder - Neuerwerbungen des Kunstfonds Sachsen
  Museum der bildenden Künste Leipzig
  La vie en temps réel - Mode accéléré
  Vox, Centre de l’image contemporaine, Montréal, QC
2001 Trade - Waren, Wege und Werte im Welthandel
  Fotomuseum Winterthur
  Sense of Space
  Noorderlicht, Groningen
  Depicting Absence - Implying Presence
  San Jose Institute of Contemporary Art, San Jose, CA
  Blind Spot
  Massachusetts College of Art and Design, Boston, MA
  Relations - Zeitgenössische Fotografie aus der Sammlung Loulakis
  Kunsthalle Villa Kobe, Halle/Saale
2000 DAAD - weltwärts
  Kunstmuseum Bonn
  Miriam Bäckström, Matthias Hoch, Edwin Zwakman: Photographs
  Rena Bransten Gallery, San Francisco, CA
  From here to there - Passageways at Solitude
  Akademie Schloss Solitude, Stuttgart
  Zeitgenössische Positionen zur Architekturphotographie
  Museum Ludwig, Köln
1999 Insight Out - Landschaft und Interieur als Themen zeitgenössischer Kunst, Kunstraum Innsbruck; Kunsthaus Baselland; Kunsthaus Hamburg
  The Promise of Photography: Selected Works from the DG Bank Collection, MoMA PS1, New York, NY
  Reconstructing Space: Architecture in Recent German Photography
  Architectural Association, London
  Die Farben Schwarz
  Landesmuseum Joanneum, Graz
  Fotografie - Positionen der 90er Jahre
  Städtische Galerie Wolfsburg
1998 Global Fun - Kunst und Design von Mondrian, Gehry, Versace and Friends, Museum Schloss Morsbroich, Leverkusen
  Time, Space and Architecture
  Galerie Markus Richter, Potsdam
1997 Distanz und Domizil - Fotografie der Gegenwart
  Kunsthaus Dresden
  record - six german artists
  John Berggruen Gallery, San Francisco, CA
  Lust und Last, Leipziger Kunst 1945-1995
  Germanisches Nationalmuseum Nürnberg; Museum der bildenden Künste Leipzig
  Galerie Pankow, Berlin
1996 unikumok
  Ernst Múseum Budapest
1994 Werner Mantz Preis für Fotografie
  Het Nederlands Fotomuseum, Sittard; Ludwig Forum für Internationale Kunst, Aachen
1993 Deutsche Kunst mit Photographie - Die 90er Jahre
  Architekturmuseum Frankfurt am Main; Rheinisches Landesmuseum Bonn; Kunstverein Wolfsburg
1992 Zustandsberichte - Deutsche Fotografie der 50er bis 80er Jahre in Ost und West, Institut für Auslandsbeziehungen, Berlin
  Murs & Murmures, Quatre Photographes de Leipzig
  Hôtel de Ville, Lyon
  Aenne Biermann Preis für deutsche Gegenwartsfotografie
  Museum für Angewandte Kunst, Gera
1991 Via Italia
  Lindenau Museum Altenburg
1990 Bilder vom Neuen Deutschland
  Kunsthalle Düsseldorf
  The Spirit of Places - Junge Fotografie aus der DDR
  Aktionsforum Praterinsel München; Recontres Internationales de la Photographie, Arles
  Das Schöne ist der Glanz des Wahren
  Staatliche Galerie Moritzburg, Halle/Saale
  Keine Gewalt! Bilder Leipziger Fotografen
  Städtische Sammlung Duisburg-Rheinhausen
  Leipziger Schule
  Hochschule für Grafik und Buchkunst Leipzig; Staatliche Kunsthalle Berlin; Städtische Galerie Schloss Oberhausen; Kunstverein Hannover
1989 Photography in the GDR Today
  National Museum of Photography, Film and Television, Bradford, UK
  Architektur und Gesellschaft
  Sparkasse Pforzheim
2014 Literaturfestival LiteraTurm, Frankfurt am Main
2014 Kunstmuseum Magdeburg
2013 Goethe-Institut Villa Kamogawa, Kyoto
2009 Institut für Kunstgeschichte, Humboldt Universität Berlin
2008 Institut für Kunstgeschichte, RWTH Aachen
2008 School of Art and Design, University of Derby, UK
2006 Ludwig Forum für Internationale Kunst, Aachen
2006 Scuola Romana di Fotografia, Rome
2005 Europäisches Haus der Stadtkultur e.V., Gelsenkirchen
2005 Lindenau Museum Altenburg
2004 Werkbund Akademie Darmstadt
2003 German Academy Villa Massimo, Rome
2000 Fachhochschule Dortmund
1997 San Francisco Art Institute, San Francisco, CA
1996 Ludwig Forum für Internationale Kunst, Aachen
Ludwig Forum für Internationale Kunst, Aachen
Suermondt-Ludwig-Museum, Aachen
Lindenau-Museum Altenburg
Berlinische Galerie, Berlin
Deutscher Bundestag, Berlin
Kunsthalle Bremen
Kunstsammlungen Chemnitz
Staatliche Kunstsammlungen Dresden
Museum Kurhaus Kleve
Essl Museum, Klosterneuburg/Wien
Museum der bildenden Künste Leipzig
Museo Cantonale d'Arte, Lugano
Kunstmuseum Magdeburg
Pinakothek der Moderne, München
Museum of Modern Art, New York
Staatliches Museum Schwerin
Statens Konstråd, Stockholm
Institut für Auslandsbeziehungen, Stuttgart
Städtische Galerie Wolfsburg
Kunstsammlungen Zwickau
KPN, Den Haag
ING, Den Haag
Provinzial, Düsseldorf
DZ Bank, Frankfurt am Main
Sparkasse Leipzig
Verbundnetz Gas AG, Leipzig
Derwent, London
ADAC, München
Hörmann KG, Steinhagen
Autostadt Wolfsburg
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  Schulze, Ingo, Orangen und Engel, Italienische Skizzen. Mit Fotografien von Matthias Hoch. Berlin Verlag, 2010, pp. 17-32, 81-96, 145-160. Licensed editions: Feltrinelli, Milano 2011; Meulenhoff, Amsterdam 2011.
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